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Vegetali, specie

Definizione

Per “vegetali” si intende quell’insieme di organismi autotrofi che in quanto tali sono in grado di sintetizzare il proprio nutrimento (molecole organiche) a partire da sostanze inorganiche.

Generalità

Attraverso la fotosintesi clorofilliana gli organismi vegetali riescono a sintetizzare zuccheri (glucosio, fruttosio) a partire da acqua e anidride carbonica. Tale reazione è possibile perché nella cellula vegetale è presente la clorofilla, un pigmento che permette la conversione dell’energia luminosa del sole in energia chimica. Esistono diversi tipi di clorofilla; la clorofilla “a” rappresenta il pigmento fotosintetico principale per gli eucarioti autotrofi e per i cianobatteri.  Altra caratteristica distintiva dei vegetali è la presenza di una parete cellulare rigida composta prevalentemente da cellulosa.
La maggior parte degli organismi vegetali appartiene al regno plantae che raggruppa gli organismi fotosintetici adattati alla vita terrestre (briofite, crittogame vascolari e spermatofite). Una parte minore ma significativa degli organismi vegetali è composta dalle alghe, che svolgono nei mari e negli oceani lo stesso ruolo che le piante superiori svolgono sulla terraferma.
La tassonomia del regno plantae riconosce ben 15 divisioni, per un totale di oltre 500.000 specie. La specie rappresenta l’unità tassonomica elementare di ogni classificazione biologica. Per “specie biologica” si intende un gruppo di individui tra loro interfertili che risultano isolati riproduttivamente da altri gruppi di individui.
Tanto la teoria dell’evoluzione quanto la moderna sistematica filogenetica hanno tuttavia dimostrato che il termine “specie” rappresenta un’astrazione finalizzata alla schematizzazione della diversità degli organismi viventi a loro volta intesi come entità in continuo mutamento genotipico e fenotipico. Con le sue 6711 specie di piante vascolari (7634 entità tra specie e sottospecie) l’Italia rappresenta il paese europeo con il più alto grado di diversità floristica.

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